Hallan una nueva especie fósil con esqueleto externo en Extremadura

jueves, 25 de marzo de 2010

Fósil de Cloudina carinata encontrado en Extremadura. Cortijo et al.'Cloudina cinata' es un pequeño fósil, de aspecto tubular y uno de los primeros animales que desarrolló un esqueleto externo en forma de concha, hace entre 550 y 543 millones de años. Se ha conservado en perfectas condiciones, tanto que aún preserva su forma tridimensional.

Los fósiles hallaron en el yacimiento de El Membrillar (Badajoz) en los años 80, uno de los pocos lugares de Europa donde se han encontrado vestigios tan antiguos. En su concha son visibles numerosos detalles, que hacen pensar en un esqueleto mineral muy ornamentado y complejo.

Estos ejemplares muestran evidencias de reproducción asexual, que hasta ahora sólo se habían encontrado en fósiles de 'Cloudina' en China. es uno de los ejemplos de reproducción más antiguos que se han conocido.

'Cloudina cinata' vivió entre el Edicárico (hace entre 630 y 540 millones de años) y el Cámbrico inferior (hace 540 millones de años). Fue un periodo de gran importancia, pues aparecieron las primeras especies de animales en una explosión evolutiva que se conoce como 'Big Bang de la evolución'.

En los años 70 se descubrieron por primera vez ejemplares de 'Cloudina' en Namibia y más tarde se hallaron en Omán, en el sur de China y en el sureste de EEUU. Según los científicos, es un fósil indicativo del Ediacárico terminal, que justo precedió la gran radiación de animales.

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Nanotubos y ondas de calor, una nueva fuente de electricidad

sábado, 13 de marzo de 2010

Ilustración de una estructura que puede producir una onda muy rápida de energía térmica- CHRISTINE DANILOFF (MIT)Un equipo de científicos del Instituto de Tecnológico de Massachussets (MIT) ha descubierto un fenómeno por el que, mediante nanotubos de carbono se pueden disparar y causar poderosas ondas de energía térmica. El experimento podría conducir a una nueva forma de producir electricidad, según los investigadores. El fenómeno, que se describe como ondas de potencia térmica, "abre un nuevo campo de investigación de la energía, algo completamente novedoso", dice Michael Strano, profesor de ingeniería química del MIT y coordinador del artículo en el que se describen los nuevos hallazgos, publicado en Nature Materials. El autor principal del artículo ha sido Wonjoon Choi, un estudiante de doctorado en ingeniería mecánica.

Igual que un tronco flotando en el mar puede ser transportado por las olas, una onda térmica -un pulso de calor en movimiento- que viaja a lo largo de un nanotubo de carbono puede empujar electrones, creando una corriente eléctrica. El ingrediente clave de la receta son los nanotubos de carbono -tubos manométricos huecos de un entramado de átomos de carbono-. Estos tubos, con un diámetro de sólo unas pocas milmillonésimas de metro (nanómetros), son parte de una familia de moléculas de carbono, incluyendo las llamadas buckyballs y las hojas de grafeno, que han sido objeto de investigación intensiva en todo el mundo durante las últimas dos décadas.

En los nuevos experimentos, los nanotubos de cada uno de estos conductores de calor y electricidad fueron recubiertos con una capa de un combustible altamente reactivo que puede producir calor por descomposición. Este combustible fue encendido en un extremo de los nanotubos utilizando un rayo láser o una chispa de alto voltaje, y el resultado fue el rápido movimiento de una onda térmica que viajó a lo largo de los nanotubos de carbono como si fuera una llama a toda velocidad a lo largo de una mecha encendida.

El calor que se genera al quemarse el combustible entra en el nanotubo, donde se propaga a una velocidad mil veces mayor que a través del propio combustible.

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Según Stephan Roche, del Centro de Investigación en Nanociencia y Nanotecnología, CIN2 (CSIC-ICN) de Barcelona, el trabajo del MIT es una forma muy innovadora de convertir energía térmica en energía eléctrica con un rendimiento excepcional. Este investigador, miembro del grupo español de Teoria y Simulación del CIN2, señala que esto ha sido posible gracias a la estructura muy particular de los nanotubos de carbono, así como por sus propiedades de alta conductividad electrónica y térmica. Esas propiedades ya están en el origen de su posible integración futura como elementos de conexiones metálicas en la microelectrónica. Los nanotubos de carbono pueden transportar densidades de corriente de magnitudes superior en comparación con el cobre (el metal que se usa ahora en las últimas generaciones de circuitos electrónicos).

El descubrimiento del grupo estadounidense, asociado a un grupo coreano, reside en la posibilidad de generar un efecto tipo termoeléctrico pero de manera dinámica, es decir, que se genera una propagación de cargas eléctricas de manera concomitante a la propagación de la onda térmica, un fenómeno hasta ahora desconocido. La posibilidad de usar los nanotubos para recaudar una gran cantidad de calor y convertirla en electricidad abre nuevas perspectivas para muchos campos científicos tanto en la dirección de dispositivos electrónicos como para aplicaciones en energía alternativas.

SOFÍA MENÉNDEZ | Artículo completo en ELPAIS.com

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Más lluvia torrencial

viernes, 12 de marzo de 2010

En los últimos 25 años se ha registrado en el Mediterráneo occidental un aumento de la temperatura de medio grado y del 20% de la torrencialidad, factores que, por otra parte, están relacionados. Así lo indicaron los expertos que participan en el Congreso Internacional de Meteorología y Climatología, que se inauguró ayer en la Fundación Universidad-Empresa, en Valencia.

"En las próximas décadas se va a seguir produciendo un aumento de las precipitaciones torrenciales en el Mediterráneo y una disminución de las tormentas de origen atlántico", apuntó el investigador de la Fundación del Centro de Estudios Ambientales del Mediterráneo (CEAM) y co-presidente del encuentro, José Luis Palau. Las lluvias torrenciales en el Mediterráneo están ligadas al contraste entre las bajas temperaturas de los frentes fríos y la elevada temperatura del mar tras el verano. La única forma de enfriar la masa de agua marina y frenar este desequilibrio es a través de estas precipitaciones torrenciales que se suceden a lo largo del otoño. La lluvia, más fría que el mar, se sumerge y empuja el agua marina más cálida a la superficie. Progresivamente, esta agua va emergiendo y se va enfriando a medida que se repiten las precipitaciones hasta perder la temperatura alcanzada durante el verano y enfriarse definitivamente.

Sin embargo, en las últimas décadas, los especialistas han detectado que el Mediterráneo no sólo presenta una temperatura más elevada, sino que la franja de agua caliente superficial es más profunda. "Si hace medio siglo tenía 50 metros de profundidad, ahora puede llegar a los 250", apunta Millán Millán, director del CEAM. Esto tiene unas implicaciones directas en el incremento de las lluvias torrenciales. Si hace años eran necesarias una serie de cinco tormentas para enfriar la capa superficial del Mediterráneo, ahora, pueden hacer falta muchas más "unas 15 o, en su lugar, 10 pero más intensas", apunta el propio Millán. De hecho, investigaciones en las que ha participado el CEAM muestran cómo estos episodios de lluvias torrenciales no se limitan al otoño, sino que se prolongan a lo largo del invierno e incluso hasta la primavera. "Ahora llegan a los meses de marzo o abril, e incluso hemos detectado un evento de 150 litros por metro cuadrado que llegó a producirse en el mes de junio", apunta el responsable del CEAM.

Paralelemente a este incremento de las lluvias en la vertiente mediterránea se ha detectado un descenso del agua que se recoge en la vertiente atlántica. "Hemos observado una pérdida de 120 litros por metro cuadrado en la lluvia recogida entre la cordillera ibérica y la cornisa atlántica, mientras que ha habido una ganancia de entre 90 y 100 litros en la franja costera mediterránea", comenta Millán.

ELPAIS.com

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Los orangutanes se identifican emitiendo llamadas a grandes distancias

miércoles, 10 de marzo de 2010

Los orangutanes se identifican emitiendo llamadas a grandes distanciasLas largas llamadas que hacen los orangutanes de la isla de Borneo no sólo sirven para atraer a las hembras, sino que les permiten identificarse como individuo y añadir información sobre el contexto en el que se encuentra, según ha descubierto un equipo internacional de científicos liderados por Carel Schaik, de la Universidad de Zurich, y cuyos resultados publica la revista Ethology.

Los científicos siguieron a Niko, Kentung y Fugit, tres ejemplares sexualmente activos de una reserva natural en Tuanan, y analizaron sus misteriosos gritos de llamada. El área de investigación cubrió 750 hectáreas de la densa selva tropical, donde la densidad media es de 4,25 orangutanes por kilómetro cuadrado.

El tímido y solitario orangután es el más arborícola de los grandes simios y comparte el 97% del ADN con los humanos. "Los orangutanes poseen un rico repertorio de llamadas, no obstante, solamente los machos sexualmente maduros emiten llamadas a grandes distancias con una serie de pulsos y bramidos de larga duración que se pueden oír a través de un kilómetro de la densa selva", dice Brigitte Spillmann, coautora del estudio. Los machos tienen un gran saco en la garganta que les permite hacer estas ruidosas llamadas. "El reconocimiento individual es importante en la comunicación a largas distancias cuando los individuos no tienen contacto visual. Examinamos si la identidad y el contexto individuales también fueron codificados en una llamada larga", añade Spillmann.

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Los investigadores también analizaron cómo los orangutanes femeninos respondían a las llamadas largas. Descubrieron que las hembras de Borneo reconocen no sólo quién está llamando, como en la investigación anterior, sino también diferencias claras en las características acústicas de las llamadas largas emitidas en diversos contextos. El equipo supervisó las respuestas entre un macho y una hembra que había oído la llamada pero no fue asociado al llamador. Las hembras con descendientes dependientes se separaron de los llamadores espontáneos mientras que una pequeña muestra de hembras activas sexualmente parecía acercarse al llamador. Cuando una llamada larga de alerta fue oída por las hembras no hacían caso al llamador.

"Esto puede ser porque en Borneo las hembras con descendientes y machos rivales no son el blanco de las llamadas largas espontáneas, pero espían", concluye Spillman. "Las llamadas largas dadas en respuesta a un alboroto se piensa que se utilizan probablemente para rechazar rivales o potenciales depredadores, en comparación con las llamadas largas espontáneas. Las hembras pueden diferenciar entre los tipos de llamada larga y reaccionar de acuerdo a ellos".

JOAN CARLES AMBROJO | Artículo completo en ELPAIS.com

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Hallan ADN en fósiles de aves de 19.000 años de antigüedad

Recreación de un 'pájaro elefante'Lós fósiles tienen 19.000 años y sin embargo, los investigadores han logrado extraer muestras de ADN. Se trata de cáscaras de huevo de moas y de aves elefantes, dos especies gigantes ya extintas. Posiblemente, son los pájaros más grandes que se conocen. Podían alcanzar los tres metros de altura, pesaban hasta media tonelada y sus huevos eran proporcionales a su tamaño: algunos medían más de medio metro.

Los fósiles de estas criaturas son abundantes y han sido hallados en distintos yacimientos aunque ahora se ha logrado algo excepcional: aislar restos de ADN.

"Se trata de la primera vez que se logra extraer ADN de huevos de ave tan antiguos", explica Charlotte Oskam, principal autora del estudio, que hoy recoge 'Proceedings of the Royal Society B: Biological Sciences'. La investigadora ya había intentado anteriormente, sin éxito, obtener ADN de huevos de una especie de ave ya extinta conocida como 'Genyornis' y que databan de hace 50.000 años.

Para llevar a cabo el estudio, los investigadores obtuvieron muestras en Nueva Zelanda, Australia y Madagascar. Los fósiles de cáscaras de huevo se usan para datar yacimientos y analizar los ecosistemas del pasado a través de distintas técnicas, por lo que los perfiles de ADN ayudarán a los paleontólogos y a los arqueólogos a entender cómo estas aves interactuaban con su entorno y su proceso evolutivo.

Las nuevas técnicas para analizar el ADN están permitiendo a los investigadores obtener valiosa información sobre especies extintas, algo impensable hace unos años. Así, a finales de 2008 se secuenció por primera vez el genoma de un animal desaparecido, el mamut, gracias al hallazgo de un espectacular ejemplar que quedó atrapado en el hielo durante 20.000 años y que incluso conservaba restos de pelo.

Respecto a los dinosaurios -desaparecieron hace unos 65 millones de años- Oskam se muestra convencida de que no es posible aislar ADN de fósiles completamente mineralizados aunque admite que "sería muy emocionante".

Teresa Guerrero | ELMUNDO.es

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El manuscrito de Einstein con la Teoría de la Relatividad

domingo, 7 de marzo de 2010

EinsteinEl manuscrito original en el que Einstein enunció con su letra apiñada y pequeña la teoría de la relatividad general en 1915 se muestra al público este domingo por vez primera en una exposición en Jerusalén.

En un cuarto pequeño y oscuro, acondicionado con estrictas medidas para la conservación del histórico documento, manos expertas colocaban esta mañana cuidadosamente las 46 páginas en alemán que formulan la obra magna de Albert Einstein y que son "el manuscrito más importante de los archivos del científico", explicó a la agencia Efe el profesor Hanoch Gutfreund, comisario de la exposición.

Las hojas amarillentas y plagadas de fórmulas y tachones son "un descubrimiento inmenso que representa una de las más mayores revoluciones en la ciencia moderna y modificó por completo la comprensión newtoniana del universo", añade este profesor de Física Teórica, presidente del Comité Académico de los Archivos de Albert Einstein, que custodia la Universidad Hebrea de Jerusalén.

"A día de hoy, todo lo que predice y explica este documento es válido y actual", dice Gutfreund sobre las páginas que enuncian los principios fundamentales de la equivalencia, la covarianza generalizada y la curvatura del espacio-tiempo que, explica, "sentaron las bases para la cosmología y las ciencias que estudian el desarrollo del universo".

El texto del científico judeo-alemán, que describe el Big Bang y predice el descubrimiento de los agujeros negros, cambió por completo la forma de entender el espacio, el tiempo y la gravedad y está en la base de toda la investigación moderna y de la comprensión actual del universo.

La exposición, ha quedado inaugurada por la tarde en la Academia de Ciencias y Humanidades de Israel, forma parte de los eventos para celebrar el cincuenta aniversario de ese centro.

Menahem E. Yaari, presidente de la Academia, destaca que la sede de la institución se convertirá las próximas semanas, gracias a esta exposición, en "una especie de Reina Sofía de Israel".

Para Yaari, Einstein no fue sólo el fundador de la física moderna, en la que se basan las sofisticadas teorías espaciales de la actualidad, sino también "el líder de un grupo de científicos de países de habla alemana que tuvieron que huir del nazismo" y que sentaron las bases de lo que hoy es la esfera científica del Estado judío.

Los manuscritos estarán expuestos hasta el próximo día 27, pero la sala que los guarda sólo se abrirá al público durante tres horas cada día.

La conservadora Timna Elper, de origen español, dijo a Efe que se han exigido unas condiciones "muy estrictas" para garantizar que los manuscritos no sufran daño alguno.

"La habitación se mantiene con una temperatura estable de 18 grados, una humedad de 50 y también limitamos la luz de la sala: no hay luz ultravioleta y mantenemos constantes 50 lux", explica la conservadora y restauradora de papel, que describe trabajar con este documento como algo "muy emocionante".

El profesor Gutfreund también destaca la emoción de "ver los textos originales, la tinta con la que los escribió e imaginarle trabajando", algo que "llena de satisfacción, ya que es como estar mirando por encima de su hombro mientras trabaja".

Además, añade, "ver sus correcciones y ecuaciones, lo que borra y lo que añade, muestra las ideas básicas de Einstein, los obstáculos a los que se enfrentó y la trascendencia de lo que puede ser considerado como el gran logro intelectual producido por el cerebro de un ser humano"

RTVE.es


Pasión por Einstein


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Una colosal explosión sobre la Antártida hace miles de años

sábado, 6 de marzo de 2010

Una colosal explosión sobre la Antártida hace miles de añosUna gigantesca roca espacial, probablemente un meteoro, de 100.000 toneladas de peso explotó en el cielo de la Antártida hace casi 500.000 años. El estallido fue tan potente que los escombros se esparcieron a 2.900 kilómetros de distancia y posiblemente arrasaron una gran área, como ocurrió en 1908 en el evento Tunguska, cuando la explosión de un cometa destruyó un gran bosque en Siberia. Un equipo de científicos ha podido conocer esta violenta escena del pasado tras analizar bloques de hielo y granito antárticos.

Los investigadores de la Universidad italiana de Siena y del Imperial College de Londres examinaron la composición de muestras de hielo de la Antártida y del granito de las montañas Transantárticas, separados por 2.900 kilómetros de distancia.

Durante los análisis, encontraron tanto en el hielo como en la roca pequeñas partículas de meteorito llamadas esférulas y una capa de polvo extraterrestre de hace 481.000 años. La textura y composición de los restos son muy parecidos, por los que los científicos creen que todos los escombros provienen del mismo evento.

Como los lugares donde fueron recogidos los desechos cósmicos están tan separados entre sí, los expertos creen que llegaron como una «lluvia» tras una explosión aérea. «Es difícil difundir una material similar en una área tan grande con cualquier otro mecanismo», ha explicado Phil Bland, coautor del estudio, durante la Conferencia de Ciencias Planetarias en Texas (EE.UU.).

En Tunguska

Para Bland, uno de los elementos más interesantes de la investigación es el hallazgo de pistas para encontrar sucesos parecidos en el registro geológico. «Si las esférulas son la firma -apunta-, ya sabemos qué buscar en el futuro». La explosión de la Antártida recuerda mucho al impacto de Tunguska provocado por un cometa. El 30 de junio de 1908 se produjo una tremenda explosión en los cielos de Siberia que arrasó literalmente más de 2.000 kilómetros cuadrados de tundra. La onda expansiva derribó personas, carruajes y caballos que se encontraban a más de 500 km de distancia y fue registrada con toda claridad por sismógrafos de numerosos países, entre ellos Gran Bretaña. Durante varios días después del suceso, en todo el norte de Europa, Rusia y en algunas zonas de Estados Unidos las noches se iluminaron con un extraño resplandor.

Casos como el de Tunguska ocurren cada 500 ó 1.000 años en la Tierra, según los investigadores, y pudo ser lo que sucedió sobre la Antártida. Ahora, los científicos tienen pistas más seguras para conocer nuevos eventos similares provocados por asteroides o meteoros.

JUDITH DE JORGE | ABC.es

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Un par de estrellas raras que dejan de serlo

Ilustración de las dos estrellas de sistema binario DI Herculis (izquierda) y esquema de la acentuada inclinación de sus ejes de rotación con respecto al plano que orbitan- MICHAEL CARROLL / SIMON ALBRECHTDI Herculis es un sistema de dos estrellas jóvenes, muy próximas entre sí (la distancia que las separa es la quinta parte de la que separa a la Tierra de su astro), cinco veces más masivas que el Sol y unas 50 veces más luminosas. Giran alrededor de un centro común. Su movimiento debe estar perfectamente descrito por la Relatividad General de Einstein. Sin embargo, algo no cuadraba hasta ahora: la rotación denominada movimiento apsidial era, según las observaciones, hasta cuatro veces más lenta de lo debido en este raro sistema estelar. Durante 30 años los astrónomos han estado estudiándolo sin dar con una explicación para esta anomalía.

Ahora, unos científicos anuncian que con sus más recientes medidas y análisis, el desacuerdo entre teoría y observaciones en el comportamiento de DI Herculis queda reducido al 10% -desde el 50% previo-, "lo que encaja dentro del margen de error de observación y está en pleno acuerdo con la Relatividad General", afirma un comunicado del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC).

"Curiosamente, el movimiento apsidial de Mercurio fue una de las primeras aplicaciones de la Relatividad General, pero parecía fallar en este caso", comenta Antonio Claret, astrónomo del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA) y primer autor de la investigación.

Ya el año pasado se había resuelto parte del enigma de DI Herculis al comprobarse que la lentitud de giro registrada se debe a que las dos estrellas del sistema binario giran casi tumbadas, es decir, con sus ejes muy inclinados respecto al plano de rotación. Pero la explicación no era suficiente ni mucho menos: las discrepancias seguían siendo de un 50%.

Ahora, Claret, junto con Guillermo Torres (Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics, EE UU) y Marek Wolf (Universidad Charles de Praga), explican en la revista Astronomy & Astrophysics que han hecho nuevas medidas y han aplicado modelos más precisos, concluyendo que cada órbita (el tiempo que transcurre entre cada ocultación de una estrella por la otra al cruzarse por delante) es de 10,55 días, más de lo que se había calculado hasta ahora.

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